"Internet maakt ondernemen veel makkelijker, zo kan je als kleine speler toch veel lawaai maken"

doorTimon Van Mechelenop 06/04/2017
Geraldine Hendrickx.

Zelfstandige worden in België is duur en de combinatie met een gezin en een sociaal leven is lastig. En hoewel het een vreselijk stereotype is, beslissen vooral vrouwen daardoor om het niet te doen (de verhouding is nog steeds maar 60-40). Toch zijn er jonge vrouwen die wél een eigen bedrijf opstarten. Elke week spreken wij met zo'n straffe madam die de sprong aandurfde. Vandaag is Geraldine Hendrickx (30) van handtassenmerk Hendrickx Bags aan het woord.

Het is niet de eerste keer dat ik voor deze reeks iemand interview met een eigen handtassenlabel en toch sprak het verhaal van Geraldine mij direct aan. De Antwerpse studeerde productontwikkeling, en maakte haar eerste eigen handtas bij een kleine lederhandelaar tijdens een vakantie in Marrakesh. Ze kreeg de smaak te pakken, en begon terug in België te werken aan haar eerste collectie Hendrickx Bags. Dat combineerde ze met een bureaujob in een vastgoedbedrijf. Eerst kochten alleen vrienden en familie haar tassen, maar dat veranderde redelijk snel. Omdat ze na drie jaar aanvragen kreeg van winkels, besloot ze om er zich fulltime op toe te leggen.

Sjot onder gat
"Natuurlijk was dat erg spannend. Ik was 24-25 jaar en mijn eigen baas. Er was niemand meer die mij een sjot onder mijn gat kon geven om door te blijven gaan. Je moet jezelf constant blijven motiveren, want het is heel makkelijk om eens een dag niet te werken. Al draag je daar erna uiteraard wel de gevolgen van. In het begin ben ik een starterslening aangegaan om de eerste handtassen te laten maken. Verder heb ik niet heel veel moeten investeren, op de reizen die ik maak naar de ateliers en om het leer te zoeken na dan," aldus Geraldine.

Made in China
Ondertussen laat ze de handtassen maken in een klein atelier in Shenzen, vlak naast Hongkong, het leer zoekt ze zelf overal ter wereld bij elkaar. "Denk nu vooral niet dat ik de productie uitbesteed heb aan een gigantische Chinese fabriek waar kinderen aan het werk zijn. In China komen net steeds meer en meer kleine ateliers op, net als tegenreactie op die kenmerkende massaconsumptie en slechte werkomstandigheden. Hun knowhow van kleren en accessoires maken is er fenomenaal. Alleen het leer zelf is soms van mindere kwaliteit. Daar ga ik dus zelf naar op zoek, zo ben ik niet lang geleden nog in Bali geweest om ook daar eens leder te bekijken. Reizen en werken combineren, fantastisch toch?"

Het artikel gaat verder onder de foto.

Gelimiteerd
Waar Geraldine vroeger haar tassen ook in winkels verkocht, verkoopt ze die nu alleen nog zelf op marktjes, pop-upwinkels en via haar webshop. "Dat is een erg bewuste keuze. Het leveren van de handtassen is heel veel werk en ik haalde er naar het einde toe vaak meer stress uit dan geld. Daarbij mistte ik ook het contact met de klanten. Dus heb ik heel mijn concept omgegooid en werk ik nu gelimiteerd. Voor mijn laatste HNDRD Collectie wordt elke tas maar honderd keer gemaakt en voorzien van een eigen persoonlijk nummer. Het geeft de tassen een exclusief karakter en ik kan net genoeg vellen leder kopen en die laten kleuren zodat er niets verspild hoeft te worden. En het is ook een stuk makkelijker om de productie van A tot Z op te volgen, waar ik veel belang aan hecht," vertelt Geraldine.

Concurrentie
Of er niet te veel concurrentie is? Daar is ze het niet mee eens. "Het is sinds de opkomst van het internet zoveel gemakkelijker geworden om te ondernemen. Je kunt er als een kleine speler toch heel veel lawaai mee maken. Door bijvoorbeeld een foto op Instagram te posten zie ik al dat er direct veel meer mensen de webshop checken. Als ik mij daar een maand lang veel mee bezig houd, merk ik echt een verschil in de omzet. Daarnaast is storytelling ook heel belangrijk denk ik, vandaar dat ik probeer om het concept van de 100 tassen nog meer in de verf te zetten. Je onderscheidt je ermee van de rest. Al blijft het natuurlijk ook iets persoonlijk. Sommige mensen houden van mijn tassen, anderen vinden ze misschien wat te stoer bijvoorbeeld."

Break
Al sinds de oprichting van haar label doet Geraldine alles op haar eentje. Vorig jaar heeft ze even een stapje terug gezet en het weer als zelfstandige in bijberoep gedaan, nu gaat ze er wel terug fulltime voor. "Hoewel ik dit echt doodgraag doe, is het met momenten heel zwaar. Dan mis ik die maandelijkse loonbrief, vaste uren en 's avonds gewoon leuke doen met vrienden zonder aan je werk te hoeven denken. Als zelfstandige moet je gas geven en al-tijd blijven gaan, je kunt niet zomaar een break nemen. Maar dit weekend verkoop ik bijvoorbeeld op de 'Markt Van Morgen' in Antwerpen en ik kijk daar nu al kei hard naar uit. Ik denk niet dat er veel mensen in loondienst kunnen zeggen dat ze graag in het weekend werken (lacht) Ik wil dus zeker niet te veel zagen."

Toekomstplannen
"Ik zou heel graag ooit een eigen winkel willen openen. En als het daarnaast zo goed blijft gaan als nu, dan ben ik een heel tevreden mens (lacht)".

Meer info: www.hndrdbyhndrx.be. De handtassen van Geraldine worden onder andere ook verkocht bij Nomad Atelier, een hotspot in Antwerpen die jonge merken samen onder 1 dak brengt.